Industria / Electromovilidad

La economía china del hidrógeno está llegando

El rey de los vehículos eléctricos del mundo también está buscando el liderazgo en las celdas de combustible. Los inversores probablemente tengan razón para estar emocionados.

País Circular | 26 Mar 2019 a las 12:26 pm

Hubo poca emoción en el aire cuando el Consejo de Estado de China convocó una conferencia de prensa el 15 de marzo para anunciar y explicar 83 revisiones del Informe anual de trabajo del gobierno. Algunos inversores de capital prestaron atención de todos modos. Entre las revisiones se encontraba una propuesta para promover el desarrollo y la construcción de estaciones de abastecimiento de combustible para autos de celdas de combustible de hidrógeno. Era un viernes, y demasiado tarde para comerciar en las noticias. El lunes, los apostadores chinos estaban listos: en los primeros minutos de negociación, las acciones relacionadas con las pilas de combustible ganaron más de $ 4 mil millones en valor de mercado, y varios alcanzaron sus límites diarios.

El optimismo duró toda la semana. Es probable que se ejecute por mucho más tiempo. En menos de una década, el gobierno chino ha usado subsidios y otras políticas para crear el mercado más grande del mundo para vehículos eléctricos que funcionan con baterías. Ese mercado no está exento de problemas y límites, por lo que el gobierno está buscando diversificar sus apuestas en el transporte sin carbono. Las células de combustible, una tecnología que se está persiguiendo en otros países del este de Asia (así como en los EE. UU.). Son sus medios preferidos para hacerlo. Los inversionistas chinos, habiendo visto las oportunidades creadas por el soporte para vehículos con batería eléctrica, tienen razón en entrar temprano.

Las pilas de combustible, como las baterías, generan electricidad que puede conducir un motor y un vehículo. Las similitudes sobre todo se detienen allí. Las baterías son grandes, pesadas y requieren una carga eléctrica que puede o no generarse a partir de recursos renovables. Por el contrario, las celdas de combustible generan electricidad (y, como un subproducto, calor y agua) cuando el hidrógeno interactúa con el oxígeno. No necesitan carga; en cambio, requieren tanques de hidrógeno a bordo, que son más ligeros y capaces de contener mucha más energía que una batería (lo que les permite viajar más lejos). Y, a diferencia de las baterías, que pueden requerir horas de carga, los vehículos que funcionan de esta manera se pueden repostar en minutos, de manera similar a los motores de combustión interna tradicionales.

Por supuesto, si fuera tan fácil, los vehículos de hidrógeno ya dominarían los autos que funcionan con baterías (y también los motores de combustión interna). Varios cuellos de botella cruciales han inhibido su crecimiento. Primero, las celdas de combustible son los componentes más costosos del automóvil, y durante años han hecho que la tecnología no sea competitiva con las baterías eléctricas. Por ejemplo, el Toyota Mirai, el vehículo de celda de combustible de la firma japonesa, se vende por alrededor de $ 70.000 (sin subsidio). Mientras tanto, los vehículos eléctricos a batería chinos pueden venderse por menos de $ 10.000 .

Segundo, las celdas de combustible pueden ser de combustión limpia, pero el hidrógeno a menudo se genera a partir de combustibles fósiles, incluido el carbón. Eso es problemático si el objetivo es la reducción de carbono. Y tercero, la infraestructura de hidrógeno (todo, desde tuberías hasta estaciones de abastecimiento de combustible) es costosa y rara. En China, el costo de una estación de hidrógeno es de alrededor de $ 1.5 millones . Es una inversión difícil de realizar, especialmente cuando hay menos de 5,000 vehículos con celdas de combustible operando en el país.

A fines de la década de 2000, las aspiraciones de China de convertirse en una superpotencia de batería eléctrica se enfrentaron a obstáculos igualmente abruptos. En ese momento, los vehículos eléctricos eran casi inexistentes en el país, no había infraestructura de carga y casi no había tecnología ni empresas indígenas. En 2009, el gobierno lanzó “Diez ciudades, mil vehículos”, un programa para estimular la venta de vehículos eléctricos a través de pilotos a gran escala. Una década después, después de decenas de miles de millones de dólares en subsidios y un amplio respaldo de políticas, China es el rey de la batería eléctrica del mundo.

¿Puede la nación repetir esa hazaña con celdas de combustible? Ciertamente va a intentarlo. Ya en 2015, el gobierno apuntó a 1 millón de vehículos de este tipo en sus carreteras para 2030. La ambición y el impulso para las celdas de combustible han aumentado durante el último año, ya que las empresas y las ciudades se comprometen con los vehículos, la tecnología y la infraestructura. La primera indicación de que algo había cambiado se produjo en enero, cuando el periódico Securities Journal informó que el gobierno se estaba preparando para relanzar el programa “Diez ciudades” para autos de celda de combustible.

Si bien no será fácil, China tiene varias ventajas sobre los competidores. Primero, tiene estabilidad política (la unidad de hidrógeno de Corea del Sur falló a mediados de la década de 2000 debido a un cambio en el liderazgo político ). Segundo, su industria de energía renovable que supera al mundo genera vastos volúmenes de energía desperdiciada que podrían almacenarse para otros usos; esa electricidad se puede utilizar para crear hidrógeno , que se puede almacenar y transportar. Finalmente, los bolsillos profundos de China y su disposición a gastar en infraestructura sin un mercado inmediato es un buen augurio por su compromiso con (por ahora) estaciones de alimentación de hidrógeno innecesarias e instalaciones asociadas.

En última instancia, el éxito requerirá superar importantes obstáculos técnicos y del mercado. El éxito de China en la construcción de una industria de baterías eléctricas garantiza que estará en la carrera, si no el líder final, en esta próxima etapa en el transporte de descarbonización. Para los inversores chinos, esa es una apuesta que vale la pena hacer.

Fuente: Blomberg